눈은 사진기의 구조나 원리와 거의 비슷한데 그 중에서 눈속의 수정체는 사진기의 렌즈에 해당합니다. 사진기의 렌즈가 더러워지면 사진의 선명도가 떨어지게 되는 것과 마찬가지로 우리눈의 수정체에도 혼탁이 생기면 눈속으로 빛이 잘 통과하지 못하므로 물체가 흐려(즉, 시력이 떨어진다.)지게 됩니다. 이러한 여러 원인에 의해 눈 속의 수정체에 혼탁이 오는 것을 백내장이라 합니다. 
 


대부분의 경우 노화현상으로 인해 자연적으로 발생되는 노인성 백내장이나 당요병성 백내장이 올 수도 있고 포도막염, 외상 등의 후유증으로도 나타날 수 있으며 드물게는 선천적 이상으로 어린이에게서 발견되기도 합니다. 증상으로는 시력이 저하되고 흐려보이며 눈이 부시고 낮보다 밤에 오히려 더 잘보이는 현상들이 있습니다.


과거에는 수정체가 완전히 혼탁되어 물체를 보지 못할 때가지 기다려 수술을 시행함으로써 불편이 많았고, 드물게는 녹내장과 포도막염이 합병되는 수도 있었습니다. 현재에는 물체가 흐리게 보여 생활에 불편을 느끼는 때를 수술 적정시기로 정하며 대개 시력이 0.3인 경우가 이에 해당되나 직업, 나이, 성별 등에 따라 수술시기의 차이는 있습니다.

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